En una central hidroeléctrica se utiliza energía hidráulica para la generación de energía eléctrica. Son el resultado actual de la evolución de los antiguos molinos que aprovechaban la corriente de los ríos para mover una rueda.

En general, estas centrales aprovechan la energía potencial que posee la masa de agua de un cauce natural en virtud de un desnivel. Entre las ventajas que proporcionan están:

–  No contamina a la atmósfera

– No depende de combustibles fósiles

Entre los inconvenientes se encuentran:

– Las instalaciones producen un gran impacto visual

– La construcción de presas es muy costosa

En España tenemos la Presa de Iznájar, que está situado en el cauce del río Genil , eEl embalse de Iznájar está situado en el cáuce del río Geníl. Ocupa tierras de las provincias de Granada, Málaga y Córdoba. Este embalse pertenece a la Confederación Hidrográfica del Guadalquivir (zona de Granada) y fue inaugurado en 1969. La superficie de su cuenca es de 5.000 Km2, tiene una precipitación media anual de 583,7 mm. y una aportación media anual: 600 Hm3.

En Estados Unidos está la  Autoridad del Valle del Tennessee, que  es una agencia del New Deal creada para generar energía eléctrica y controlar las riadas del río Tennessee en una región que abarca siete estados de los Estados Unidos. El Presidente Franklin Delano Roosevelt firmó la Tennessee Valley Authority Act por la que se creaba la TVA el 18 de mayo de 1933. La agencia todavía existe y ha crecido hasta convertirse en la mayor compañía pública de energía de América.

En Portugal está el embalse de Alto Lindoso. Se encuentra en el río  Lima, concejo de Ponte da Barca, dentro del Parque Nacional da Peneda-Gerês. El embalse fue proyectado a principios de los años 80 y concluido  en el 92,  El embalse abarca una superficie de 1525 km² , con una Capacidad útil 347,9 / 224,6(hm³ / GWh).

En Francia se encuentra el embalse de Voulgans, de 35 Km. La presa fue construida en 1968. El río que alimenta esta centeal es el Aín, afluente del Ródano.

En Sudamérica tenemos en Chile la central hidroeléctrica de Rapel y en Uruguay la presa de Río Negro.
La Central hidroeléctrica Rapel, construida en 1968, es una central hidroeléctrica ubicada en la VI Región del Libertador General Bernardo O’Higgins, Chile. Da origen a uno de los lagos artificiales más visitados de la zona central del país, el Lago Rapel.

El Río Negro es el río más importante del interior de Uruguay con una longitud de 750 km. Las represas Rincón del Bonete, Baygorria y Palmar, forman importantes lagos artificiales. Los estudios de aprovechamiento hídrico e hidroeléctrico comenzaron ya en 1904, a cargo del ingeniero Víctor Sudriers. Estas represas regulan el caudal del río, que antiguamente era muy irregular y causaba inundaciones importantes. Sus centrales hidroeléctricas, junto con la central binacional de Salto Grande, forman la base del suministro de energía eléctrica en el país.